Η πρώτη επανδρωμένη φάση του αμερικανικού προγράμματος για το Διάστημα εκτελέστηκε με την ονομασία Πρόγραμμα Mercury (Ερμής) και άρχισε στις 5 Μαΐου 1961, ένα μήνα μετά την πτήση του Γιούρι Γκαγκάριν. Στην Ουάσιγκτον, στη διάρκεια της γιορτής που έγινε, για να τιμηθεί ο πρώτος Αμερικανός στο διάστημα, Άλαν Σέπαρντ, ο πρόεδρος Τζον Κένεντι έθεσε ως στόχο του αμερικανικού διαστημικού προγράμματος την επανδρωμένη επίσκεψη στη Σελήνη πριν από το τέλος της δεκαετίας του 1960. Ένα στόχο που οριοθετούσε ξεκάθαρα πλέον το διαστημικό ανταγωνισμό Αμερικής-Ρωσίας.

π