Αυτή η εικόνα που ελήφθη το 2009 από το διαστημικό τηλεσκόπιο Herschel αποκαλύπτει ένα κρυμμένο αστρικό μαιευτήριο. Περίπου 1.000 έτη φωτός μακριά στον αστερισμό του Αετού, αυτό το σκοτεινό νεφέλωμα εμπεριέχει τόση πολλή σκόνη, με αποτέλεσμα κανένα άλλο υπέρυθρο τηλεσκόπιο να μην έχει κατορθώσει να «δει» μέσα στην «καρδιά» του. Το διαστημικό τηλεσκόπιο Herschel, χάρη στην πολύ μεγαλύτερη ευαισθησία του στα μεγαλύτερα μήκη κύματος του υπέρυθρου, το κατόρθωσε, προσφέροντας στους αστρονόμους την πρώτη φωτογραφία από το εσωτερικό του νέφους. Οι δύο φωτεινές περιοχές που διακρίνονται στην εικόνα είναι περιοχές όπου έχουν ήδη γεννηθεί γιγάντια και υπέρθερμα άστρα. Ανάμεσα, όμως, στα πολύχρωμα νήματα σκόνης του νεφελώματος υπάρχουν και 700 αστρικά «έμβρυα», δηλαδή συμπυκνώσεις αερίων, οι οποίες, καθώς καταρρέουν όλο και πιο πολύ κάτω από το ίδιο τους το βάρος, σταδιακά θα γίνουν άστρα. Οι αστρονόμοι, μάλιστα, υπολόγισαν ότι περίπου 100 από τα «έμβρυα» αυτά έχουν ήδη φτάσει στο στάδιο του πρωταστέρα και το μόνο που απομένει για την μετατροπή τους σε νέα άστρα είναι η έναρξη των θερμοπυρηνικών αντιδράσεων σύντηξης στο εσωτερικό τους. Το τροχιακό αστεροσκοπείο Herschel εκτοξεύθηκε στο Διάστημα από τον Ευρωπαϊκό Οργανισμό Διαστήματος ESA το 2009 και συνέχισε να συλλέγει δεδομένα μέχρι το 2013. Ήταν το μεγαλύτερο υπέρυθρο τηλεσκόπιο που εκτοξεύθηκε ποτέ.

Credit: ESA and the SPIRE & PACS consortia, P. André (CEA Saclay)

π